Responses to Questions from Passaic, New Jersey

By Anna Mazzaro
February 14, 2004

Anna with a sloth Thank you so much for all your very interesting questions. It seems to me that you are quite interested in the rainforest. This is great!

Before looking at your questions, I want to let you know that I'm not a scientist. I am a teacher, and have taught bilingual students like you. A few years ago, I was very lucky to start working with
Dr. Jackie Willis. She is a scientist and has come to Barro Colorado Island (BCI) for more than 20 years. She is the one that brought me here, and since then, I fell in love with this place. I have been here four times now, and am learning more every visit. So I'm going to answer your questions to the best of my ability. I will ask Dr. Willis and other scientists who are working on the island to help me, but you need to keep in mind that there are many questions that scientists have no answers for them.

Hope that you enjoy learning more about BCI and that some day you decide to come and see for yourself.

1. If we were in the Rainforests of Panama, what kind of stuff would we find?

If you were on Barro Colorado Island you would find a great diversity (biodiversity) of flora and fauna. When walking on the trails here you would see a variety of plants, trees, shrubs, ferns, lianas. These plants are very different from one another. Some trees are very tall (some higher than 200 ft.), others are short (just a few inches). Some tree trunks are very thick (we might need more than 10 children holding hands to go around them), others are very thin. The leaves are also very different. Some are big (especially the ones on the understory or forest floor), others are small (such as the ones from the canopy).

There's also a big diversity on the animals that inhabit the island. Among some of the mammals, you can see are agoutis (this is like a big rat, but very clean, and with a tiny tail!), coatis (from the raccoon family in NJ), and squirrel (it's very easy to see them on the trees). Some animals we all like to see are the monkeys. On the island there are five different species of monkeys, howler (they are very loud, specially early in the morning when we want to sleep), spider (these are very acrobatic monkeys, they jump very easily from one tree to another with no problem), capuchin (these monkeys have a white face, they fight a lot with each other), tamarins (they are not much bigger than a squirrel, they are very curious monkeys), and the night monkeys (they have big eyes). Bats are very abundant on the island, they are easy to see. There are 72 species of bats on BCI compared with 6 in NJ. Also, there are peccaries (they are wild pigs), deer (white tail and brocket deer), sloth (there are two different species of them here) and tamanduas, or ant eaters. Other animals that are not so easy to see, like ocelots, pumas, pacas, tapirs, capybaras, kinkajous, different species of spiny and tree rats (very cute rodents) are also on the island.

There are many more reptiles, just to mention some: iguanas, anoles, lizards, geckos, and many different species of snakes (only two of them are poisonous on BCI). In the amphibian family, there are numerous species of tree frogs, frogs and toads. They go from very colorful to very dull. Some of them are poisonous. Of course, the most animals you find in the rainforest are insects!! They come in different sizes and colors. They live in the canopy and the forest floor (even in the bedroom and bathroom). They are diurnal and nocturnal. It is considered that there are about 30 million kinds of insects in the tropics (adding the other arthropods)!!! In this group you can see: ants, termites, katydids, butterflies, beetles, cicadas, just to mention a few. You will also see a great variety of birds. Some of the ones I like best are: toucans, trogons, doves, flycatchers, antbirds, woodpeckers, parrots, hummingbirds, white falcons, owls. Birds are great to see! They have very different behaviors. Most of them have beautiful colors. And, I haven't even mentioned the diversity in the water, but we have to leave this for another time.

2. ¿Por qué las hormigas viven debajo de la tierra?

Es interesante estudiar sobre la vida de las hormigas. Cada especie tiene diferentes conductas. Es importante recordar que no todas las hormigas viven debajo de la tierra. Muchas especies de hormigas hacen nidos en las ramas de los árboles. Algunas viven en las plantas y muy pocas no hacen nidos. Las hormigas arrieras viven debajo de la tierra porque es allí donde hacen sus colonias. El tener su “casa� debajo de la tierra les permite tener refugio, protección y alimento. El hecho de que su casa está debajo de la tierra les permite plantar y proteger el hongo que luego les servirá de alimento. El estar debajo de la tierra permite que el hongo tenga una temperatura y humedad constante, condiciones importantes para el crecimiento del hongo. Las hormigas también necesitan protegerse de otras especies de hormigas que pueden atacar sus colonias. El tener una casa debajo de la tierra es una buena estrategia para poder defenderse de posibles ataques.

4. ¿Cómo se mantienen las hormigas cubiertas cuando llueve?

Las hormigas, como nosotros, se protegen de la lluvia. Para esto, las hormigas construyen sus colonias. Cada colonia tiene muchos túneles y divisiones que les permite estar protegidas de la lluvia.

5. ¿Cómo se siente ser un científico?

Bueno, como aclaré anteriormente, yo no soy científica, soy educadora. Lo que sí puedo explicarte es cómo me siento trabajando con una científica. Yo trabajo con la doctora Jackie Willis. Ella y su esposo Greg han estado estudiando mamíferos por más de 20 años en Barro Colorado. El trabajar cerca de ellos me ha permitido aprender mucho de los animales, de cómo los animales se comportan, cómo viven en su medio natural, cuáles son sus características. Esta es una gran oportunidad para mí ya que aprendo mucho y puedo compartirlo con muchos niños y maestros.

6. ¿Qué hacen las hormigas cuando terminan de poner las hojas en el jardín?

Definitivamente las hormigas saben muy bien cómo trabajar en equipo. Cada hormiga en la colonia tiene un trabajo específico. Una vez que las hormigas traen las hojas a la colonia, se las entregan a otras hormigas. Estas hormigas se encargan de masticar las hojas y formar una pasta que ayuda al hongo a crecer. Una vez que esta pasta es dispersada, más hojas llegan y comienzan nuevamente a masticar las hojas acarreadas a la colonia. Las hormigas arrieras se conocen por ser excelentes jardineras. Ellas plantan, siegan y limpian dentro de su jardín para que el hongo crezca y así tener un alimento saludable.

7. ¿Qué otro trabajo has hecho?

Yo soy maestra y ese es el trabajo que siempre he hecho. Ahora, también tengo la posibilidad de aprender más sobre las selvas. Esto me gusta mucho porque cuando visito escuelas puedo hablarle a los niños y a otras personas de cómo es la selva, de los animales, de las cosas que aprendo, de la conducta de los animales y, sobre todo, por qué proteger las selvas. Compartir con otros lo que aprendo es muy importante para mí porque siento que de alguna manera ayudando a preservar estos lugares.

8. ¿Hay otros ejemplos de mutualismo en la selva tropical?

¡Qué pregunta tan inteligente! Mutualismo es la relación que existe entre dos especies, en la cual las dos especies se benefician. Entre los casos más destacados de mutualismo encontramos los polinizadores. Las plantas con flores, sobre todo en el trópico, dependen de aves, insectos y murciélagos para sobrevivir. Los animales usan las flores como alimento, toman el néctar y hasta el polen. Al volar de una planta a otra, dispersan el polen fecundando esa flor y permitiendo la reproducción de la planta. Este mutualismo beneficia tanto a los animales como a las plantas. Otro ejemplo de mutualismo es el perezoso y las polillas que viven en su pelaje. Especialmente en la época de lluvia, en el perezoso crece una especie de alga. Esta alga le da al perezoso un color verdoso que le ayuda a confundirse con las hojas de los árboles (camuflarse). A la vez, la larva de la polilla se desarrolla en el pelaje del perezoso. La larva se alimenta de las algas que crecen en el pelo ayudando así al perezoso a deshacerse de ellas. En este caso, el perezoso y las polillas se benefician mutuamente sin dañar al otro.

9. ¿Cuántos días u horas tardan las hormigas en hacer el jardín?

Es un poco difícil determinar exactamente cuánto tiempo las hormigas tardan en hacer el jardín para el hongo. Cuando una hormiga reina sale de la colonia en su “vuelo nupcial� lleva en su boca una porción de hongo. Después de ser fecundada cava un hoyo en la tierra para fundar su nueva colonia y en éste escupe el hongo. En este lugar o “salón�, el hongo empieza a crecer rápidamente en todas las direcciones y la reina pone sus primeros huevos. Al final del primer mes las crías están incrustadas en el centro de la masa. Los primeros hijos nacen 40 y 60 días después y reemplazan a la reina en su labor de cuidar el hongo, cavar túneles y salir a cortar las hojas de diversas plantas. Cuando las obreras empiezan a buscar los pedazos de hojas para cultivar el hongo, la reina deja de atender las crías y se convierte en una máquina ponedora de huevos por el resto de su vida. Una colonia puede demorar años para alcanzar su nivel máximo de organización.

10. ¿Por qué escogió esa carrera?

Bueno, desde muy pequeña quise ser maestra. Siempre pensé que a través de la educación se pueden evitar y solucionar muchos problemas. Además, siempre me gustó trabajar con niños. Los niños y niñas son los hombres y mujeres del mañana. Ellos serán los que tendrán que tomar las decisiones, que solucionar problemas, los que podrán crear un mundo mejor, pero para ello deben tener una buena educación.

11. ¿Cómo llegan las hormigas a la selva?

No estoy muy segura que los científicos saben exactamente cómo ellas llegaron a la selva. Como tú sabes, las hormigas se desplazan mucho; andan y andan de un lugar a otro. Tal vez de esa forma llegaron a las selvas. O, tal vez, las hormigas salieron de la selva a otros lugares. Esto es muy difícil de saber con total seguridad.

12. ¿Cómo se cubren los animales de la lluvia?

Diferentes animales se protegen de diferentes maneras. Algunos animales tienen guaridas donde esconderse que les permite no mojarse tanto. Otros animales usan los trocos huecos de los árboles. Algunos animales usan las hojas de los árboles donde pueden resguardarse. Otros animales están felices con la lluvia.

13. ¿Cuántas hojas cargan las hormigas arrieras al día?

Buena pregunta, diferentes especies de hormigas arrieras cargan diferentes cantidades de hojas. Debemos recordar que hay más de 200 especies de hormigas arrieras en el trópico. Lo que yo leí es que se estima que ellas consumen aproximadamente 0.3 toneladas de hojas por hectárea por año. Esto equivale a un 15 a 20% de la producción total de hojas en la selva. ¿Puedes imaginarte qué cantidad tan grande de hojas es?

14. Si no hubiera hongos ¿qué comerían las hormigas?

Muchas investigaciones se han hecho para responder a esta pregunta. Parece ser que todos los científicos llegan a la misma respuesta; si no hubiera hongos, las hormigas morirían. La relación que existe entre las hormigas y el hongo es tan íntima que uno no puede vivir sin el otro. Ellos se necesitan mutuamente.

15. ¿Para qué se usa el Barro Colorado?

Esta es una muy buena pregunta, aunque no estoy muy segura de lo qué preguntas exactamente. Es por eso que te daré dos respuestas según se interprete la pregunta.
Si tu pregunta es para qué se usa el barro colorado o barro rojo en castellano, es importante destacar que se da este nombre a la tierra que tiene una tonalidad colorada. Este color es señal de que la tierra tiene gran cantidad de arcilla. Esto es importante para diferentes cosas. Como tú sabes la arcilla es utilizada para cerámica y para la construcción. En algunos lugares del mundo la tierra con arcilla se come porque se cree que tiene propiedades curativas.
Si tu pregunta es qué se hace en Barro Colorado te diré que la isla, que además es un monumento a la naturaleza, es utilizada para hacer investigaciones de todo tipo. Científicos de todas partes del mundo llegan a Barro Colorado para realizar investigaciones de animales, plantas, suelos, hongos, y mucho más. ¿Por qué Barro Colorado? Porque aquí la fauna y la flora se mantienen en su medio en la forma más natural posible. Se trata de alterar el medio lo menos posible para poder estudiar los organismos en su ambiente natural. De esta menera, los animales y otros organismos se comportan naturalmente, lo que permite aprender de su conducta y comportamientos naturales. Es por esta razón que no hay habitantes permanentes en la isla, los científicos e investigadores vienen por un tiempo y luego se regresan a su país de origen.

16. ¿Qué otras cosas hacen las hormigas?

Aunque nos parezca difícil de creer y nos resulte muy aburrido, la vida de estas hormigas arrieras de desenvuelve alrededor del crecimiento y cultivo del hongo. Como tú sabes, las hormigas son muy trabajadoras, ellas van y vienen todo el día cortando y cargando las hojas. Las que están dentro de la colonia, se la pasan masticando y cuidando el hongo. Las que se encargan de limpiar el jardín, están constantemente sacando los desperdicios de la colonia, para mantenerla limpia. ¿Has alguna vez observado hormigas en el jardín de tu casa o en la calle? Parecen nunca cansarse, nunca paran, trabajan, trabajan, trabajan todo el día.

17. ¿Cómo llegan los animales a la selva?

Los animales caminan, nadan, vuelan. Diferentes animales llegan a diferentes lugares en formas diferentes. Pero en realidad no sabemos exactamente cómo llegaron a las selvas. Animales como los pájaros migran en diferentes estaciones del año. Volando por miles de kilómetros, de un clima a otro. En el caso de Barro Colorado, por ejemplo hace algunos años había muy pocos ocelotes en la isla. A través de las investigaciones que la Dra. Jackie Willis y su esposo Greg, hoy se sabe que los ocelotes van de la isla a tierra firme y vuelven. Si pensamos en la única reserva de ocelotes en Estados Unidos localizada en Texas podemos preguntarnos ¿Cómo llegaron los ocelotes allí? ¿Salieron de América Central hacia Texas o vinieron de Texas a América Central? Estas son preguntas que aún no tienen respuestas exactas. Lo que sí sabemos es que hace muchísimos años pumas y ocelotes caminaban las tierras que hoy componen el territorio americano. ¿Qué sucedió? ¿Por qué ya no están aquí? Estas son importantes preguntas que nos hacen pensar en el impacto del hombre en el medio ambiente.

agouti
coatied
squirrel in a tree
howler monkeys
capuchin monkey in a tree
tamarin in a tree
sloth looking at the camera
Tamandua in a tree
ocelot at night
Puma at night
Tapirs at night
anolis on a rock
snake in the doorway
ants on a tree
toucan at the zoo
hummingbird eating from a feeder